> まあ、この非互換性に気づいていなかったのは確かなのでとりあえ
> ず1.9.0-2では戻すことにします。

gsub でも同様の現象があるようです。

$ ruby18 -ve '"1st".gsub(/(\d+)(.+)/, ""); p [$1, $2]'
ruby 1.8.7 (2008-06-13 patchlevel 5000) [i686-linux]
["1", "st"]

$ ruby19 -ve '"1st".gsub(/(\d+)(.+)/, ""); p [$1, $2]'
ruby 1.9.0 (2008-06-19 revision 0) [i686-linux]
[nil, nil]